Albert Pujols, Ryan Braun, Tim Linecum, Johan Santana y Ryan Howard.

Hace cinco años, el cañonero dominicano Albert Pujols y el serpentinero Tim Lincecum se encontraban en el apogeo de sus carreras. Ambos se habían llevado los galardones más prestigiosos para un jugador de posición y un lanzador - Jugador Más Valioso y el Premio Cy Young, respectivamente - en campañas consecutivas en la Liga Nacional.

Pero ahora ambos peloteros llegan a la temporada del 2014 con la esperanza de recuperar lo que no hace mucho los hizo la crema de sus respectivas profesiones.

Pujols y Lincecum son apenas dos de varios ex ganadores de premios que en el 2014 buscan volver al nivel que una vez mostraron. Entre ellos está el compañero de equipo de Pujols en los Angelinos, Josh Hamilton; Ryan Howard de los Filis; y Ryan Braun, quien se reincorporará a los Cerveceros tras perderse parte de la temporada del 2013 debido a una suspensión por dopaje.

En la lomita, al nudillero R.A. Dickey le gustaría recuperar la forma con los Azulejos y asemejarse al lanzador que ganó el Cy Young en la Liga Nacional hace dos años con los Mets. Y quizás ésta sea la oportunidad de Johan Santana, ganador de dos Premios Cy Young, de volver al sendero positivo una vez firme como agente libre. El venezolano fue operado del hombro de lanzar por segunda vez en abril del 2013.

Lincecum es un excelente ejemplo de un jugador cuya carrera arrancó por todo lo alto pero que ahora batalla por volver a exhibir ese tipo de dominio.

Afortundamente para Lincecum, su equipo tiene plena fe en él. Los Gigantes renovaron su contrato por dos años en octubre a pesar de que en las dos temporadas anteriores el diestro no fue ni la sombra del pitcher que ganó el Cy Young en el 2008 y el 2009.

Pero Lincecum tuvo una mejor efectividad en el 2013 (4.37) que en 2012 (5.18). Ha sido una pieza clave de dos equipos que ganaron la Serie Mundial y el juego sin hit ni carrera que lanzó el 13 de julio del año pasado es buena señal de que está encontrando su ritmo con menos velocidad y más experiencia.

En el caso de Pujols, su desempeño en el terreno no ha estado a la altura del contrato de 10 años y $240 millones que firmó con los Angelinos antes de la temporada del 2012. Tras superar un comienzo penoso a dicha campaña para terminar con 30 vuelacercas y 105 impulsadas, Pujols se perdió gran parte del 2013 por lesiones. Quedó fuera de acción en agosto debido a un desgarre en el pie izquierdo pero, en lugar de someterse a una cirugía, Pujols optó por una rehabilitación y espera estar saludable en el 2014.

A lo largo de su carrera, Pujols ha sido uno de los jugadores más resistentes de Grandes Ligas, ya que vio acción en 143 compromisos o más en cada una de sus primeras 12 campañas como ligamayorista. Tras disputar apenas 99 partidos en el 2013, el quisqueyano pretende regresar sano y fuerte.

"Dado a que sucedió cuando sucedió, estuve fuera durante seis, siete semanas", dijo Pujols en una entrevista con ESPN Deportes Radio en noviembre. "Me perdí (el final) de la temporada regular, pero por lo menos ahora estoy al 100% y puedo prepararme para el 2014 como yo quiero".

Hamilton, el Jugador Más Valioso de la Liga Americana en el 2010 por los Rangers, se unió a Pujols en los Angelinos mediante un pacto de cinco años y $125 millones antes de la campaña del 2013. En su primera temporada con su nuevo equipo, bateó para .250 con porcentaje de embasarse de .307, slugging de .432, 21 jonrones y 79 remolcadas.

Para que los Angelinos vuelvan a la cima del Oeste de la Americana, es imperativo que tanto Pujols como Hamilton recuperen la forma.

El caso de Braun, el Jugador Más Valioso de la Nacional en el 2011, es especial. Su reto consiste en recuperar su estatus tras ser suspendido 65 juegos en el 2013 por violar el programa antidopaje de Grandes Ligas. Después de expresar remordimiento públicamente y pedir disculpas en privado, Braun vestirá de nuevo el uniforme de los Cerveceros en los entrenamientos. El plan es que se traslade al jardín derecho este año, lo cual contribuye a la incertidumbre que rodea al guardabosque.

Por su parte, Howard se perdió gran parte de la temporada del 2013 por motivos muy distintos, incluyendo una cirugía en una rodilla. Howard fue el JMV del Viejo Circuito en el 2006 y también reunió argumentos para el galardón en el 2008 y el 2009, pero las lesiones lo han entorpecido en las últimas dos temporadas.

"Lo hemos extrañado mucho en el último par de años," dijo recientemente el intermedista de Filadelfia, Chase Utley. "Su presencia en la parte gruesa del lineup le crea muchas situaciones distintas al equipo contrario".

El caso de Santana es algo complicado, ya que el venezolano aún no ha firmado. Es posible que se vea obligado a terminar su rehabilitación sin estar bajo contrato. El ganador del Premio Cy Young en la Liga Americana en el 2004 y el 2006 se recuperó de la misma lesión una vez para lanzar el primer y único juego sin hit ni carrera en la historia de los Mets en el 2012. Ahora, a sus casi 35 años de edad, se está alistando para volver a la acción.

En cuanto a Dickey se refiere, el nudillero pertenece a un equipo de los Azulejos que a nivel colectivo ansía volver al sendero positivo. Dickey fue parte de una oleada de talento veterano que se incorporó a las filas de Toronto después de la temporada del 2012, en la que el derecho fue Cy Young de la Nacional.

Como vemos, hay más de un ex ganador de premio que pretende volver a la élite en el 2014.