Rick Rentería. (Rick Scuteri/AP)

MESA, Arizona - Este año, la gente escuchará mucho acerca del pasado del Wrigley Field mientras el legendario parque celebre su 100mo aniversario. Esta primavera, el puertorriqueño Javier Báez, Albert Almora y Kris Bryant brindaron un vistazo al futuro tras ver acción en la Liga del Cactus.

Ahora, es momento de concentrarse en el presente de los Cachorros.

El lunes, los Cachorros arrancarán la campaña del 2014 en contra de los Piratas en Pittsburgh, juego que marca el inicio de la era de Rick Rentería en Chicago. Después de cuatro temporadas terminando por debajo de los .500, los Cachorros tienen la esperanza puesta en Rentería, quien ha pasado 16 años como manager o coach y otros 13 como pelotero. Esta primavera Rentería, de 52 años de edad, ha sido más cuestionado acerca de Báez y los otros prospectos que sobre el roster actual. El timonel sabe que los aficionados de los Cachorros están ansiosos por ver jugar en Chicago a estos muchachos. ¿El mensaje de Rentería?

Paciencia.

"Mi mayor preocupación son los muchachos que están aquí", subrayó el piloto. "Entiendo que los jovencitos se están desarrollando y avanzando a gran paso, lo cual aplaudo, pero estarán aquí cuando sea el momento. Creo que como manager, tengo un equipo. Tengo un grupo de muchachos que han estado aquí y tengo que asegurarme de que entiendan que estoy con ellos. Los otros aspectos llegarán por sí solos con el tiempo".

Los jugadores de los Cachorros que están aquí incluyen a Anthony Rizzo y los dominicanos Starlin Castro, Welington Castillo y Junior Lake, además de Darwin Barney. Ellos tienen un trabajo fuerte por delante. Rizzo conectó 23 jonrones y produjo 80 carreras la temporada pasada, pero apenas bateó para .191 con corredores en posición de anotar. Castro viene de una temporada en la que bateó para .245, mientras que Barney tuvo promedio de .208 el año pasado. El nuevo coach de bateo Bill Mueller ha estado bien ocupado en las jaulas de bateo.

Los Cachorros finalizaron en el penúltimo lugar en carreras anotadas en la Liga Nacional, y cuando anotaron batallaron, perdiendo 43 partidos en los que tuvieron la ventaja. Jeff Samardzija, quien será el abridor en el Día Inaugural por segundo año consecutivo, ha visto una diferencia esta primavera.

"Ver a nuestros jóvenes desenvolverse y la forma en que estamos jugando, he visto que hemos sido capaces de generar más carreras de las que logramos hacer en el pasado. Es algo alentador, ya sea si robamos bases, aprovechamos los errores del rival o hacemos trabajar a los lanzadores de la oposición", expresó Samardzija. "Creo que ésa será la clave para nosotros".

El arma secreta podría ser el dominicano Emilio Bonifacio, una opción como primer bate que los Cachorros no han tenido en el pasado reciente. Firmado el 19 de febrero, su versatilidad le permitiría a Rentería colocarlo en casi cualquier posición a la defensa.

"Contamos con un primer bate legítimo con él, un corredor veloz", destacó el pitcher dominicano Carlos Villanueva. "No tuvimos a un pelotero así el año pasado. Pequeñas cosas como ésas pueden ayudarnos a producir carreras - agregas una o dos carreras por juego. No recuerdo cuántos juegos perdimos por una o dos carreras de diferencia - escuché las estadísticas el otro día y es ridículo".

En caso de que usted no esté enterado, los Cachorros tuvieron récord de 5-16 en juegos que se decidieron por una sola anotación en casa el año pasado.

¿Qué viene a aportar Rentería? Es un dirigente apasionado y será más expresivo en el dugout de lo que fue Dale Sveum, ex piloto del equipo, durante las últimas dos campañas. Ha logrado una buena comunicación con los peloteros latinoamericanos debido a su dominio del español, y sus reuniones con el equipo duran un poco más porque les hace llegar el mensaje en ambos idiomas. Incluso ha tratado de aprender un poco de japonés.

"Es completamente positiva", dijo Castro acerca de la actitud de los Cachorros en los entrenamientos primaverales. "Todo lo que hablamos aquí es positivo, en cómo podemos ganar con este equipo, y cómo podemos prepararnos para competir esta temporada. La División Central (de la Nacional) es difícil, pero no importa. Si juegas este deporte de la manera correcta, entonces tienes la oportunidad de ganar".

Tres equipos de la División Central llegaron a los playoffs el año pasado, mientras que los Cachorros finalizaron a 31 juegos del primer lugar. Chicago ha resuelto varias interrogantes esta primavera con la firma del dominicano José Veras como su cerrador y la gerencia cree que el bullpen es más fuete con el quisqueyano Pedro Strop, James Russell y Wesley Wright. Samardzija, Edwin Jackson y Travis Wood están de regreso en la rotación y a ellos se les unirá Jason Hammel.

"Creo que hemos mejorado nuestro pitcheo", señalo Villanueva. "En lo que se refiere a los jugadores de posición, no hubo muchos cambios, pero el solo hecho de que esos muchachos tengan otro año de experiencia nos ayudará bastante". Pero, ¿hicieron los Cachorros lo suficiente como para hacerse sentir en la división?

"Si le preguntas a cualquier persona, te dirán que piensan que podemos competir en nuestra división, y creo que podemos", manifestó el lanzador Edwin Jackson. "Tenemos mucho potencial en este clubhouse. Es un equipo joven. Podemos saltar al terreno y ganar partidos, y una vez comienzas a ganar, te acostumbras a ello. Es como un incendio en el bosque, se contagia. No necesitas pensar mucho acerca del juego, sino que hay que saltar al terreno y divertirte. Eso es lo que planeamos hacer este año". Cada vez que Báez conecte un cuadrangular por Triple-A Iowa, los fanáticos lo reclamarán en Chicago.

"Están cerca", coincidió Villanueva acerca de los prospectos.

Pero deberán esperar su turno. Es tiempo de enfocarse en el presente.

"El Día Inaugural está lleno de esperanza", externó Villanueva. "Estamos soñando en grande. Todos queremos arrancar con el pie derecho. En cuanto al equipo, me siento mejor [acerca de este año]. Es diferente - tenemos un nuevo liderazgo, nuevo cuerpo de instructores. Sabemos que estamos cerca y sabemos que tendremos refuerzos durante la temporada".