Leonys Martín. (Brandon Wade/AP)

MIAMI -- Un hombre acusado de encabezar una organización dedicada a la trata de personas se declaró culpable el viernes a cargos de extorsión por traficar a más de mil cubanos, entre ellos peloteros como el jardinero Leonys Martín de los Rangers de Texas.

Eliezer Lazo, de 41 años, se declaró culpable en un tribunal federal de Miami. Ya cumple una sentencia a cinco años de cárcel por lavado de dinero en un caso de fraude al programa gubernamental Medicare de servicios médicos para adultos mayores, y ahora enfrenta hasta 20 años más tras las rejas.

Lazo accedió a cooperar con los investigadores, lo cual podría disminuir su tiempo de cárcel cuando sea sentenciado más adelante este año.

Los fiscales dicen que él encabezaba una organización que contrabandeaba cubanos por mar a México, donde permanecían detenidos hasta que se pagara un rescate. El costo solía ser de 10.000 dólares por persona, aunque podía ser mucho más elevado en el caso de astros cubanos del béisbol tales como Martín.

Ron Davidson, vicefiscal federal, dijo que los inmigrantes que no eran estrellas deportivas con frecuencia estaban en habitaciones atestadas con otras 20 personas o más, bajo condiciones similares a las de una prisión, y vigilados por un guardia armado.

Si los contrabandistas no recibían el pago de inmediato, dijo Davidson, "los inmigrantes cubanos en México eran atados y golpeados mientras sus parientes podían escuchar los gritos vía telefónica".

Los documentos de la corte muestran que los astros cubanos del béisbol eran tratados mucho mejor, aunque también estaban bajo la vigilancia de guardias armados.